Qué es HEVC, y por qué es importante?

 Videos en 4K en tamaños razonables

Qué es HEVC

Uno de los anuncios hechos durante el lanzamiento de iOS 11 y High Sierra es que los dos nuevos sistemas operativos de Apple usarán el nuevo formato HEVC y HEIC para videos y fotos, respectivamente. Esto es sumamente importante, pues dada la popularidad de los iPhones y Macs en el mercado, este fuerte empuje por parte de Apple podría ayudar a estandarizar estos nuevos formatos.

 Pero qué es HEVC?

HEVC o “High Efficiency Video Coding”, es la evolución del formato h.264 (o mp4). El formato h.264 es utilizado en prácticamente todos lados actualmente. Esto se debe a que, para videos en alta definición (hasta Full HD, o 1920×1080), h.264 lograba un excelente balance en cuanto a calidad y peso. Es decir, podíamos conseguir un video que se veía bien, pero con un tamaño lo suficientemente pequeño, como para ser distribuido fácilmente.

Sin embargo, en la era de videos 4K y 8K, que poco a poco se están convirtiendo en el standard, h.264 ya no es suficiente. Los videos terminan siendo demasiado pesados. Aquí es donde entra HEVC – también conocido como h.265 – a reemplazarlo. Y las ganancias, son superlativas.

Qué es HEVC

Con este nuevo formato, es posible conseguir una reducción de hasta 50% de los archivos de fotos y videos, sin pérdida alguna en al calidad de imagen. Apple no es el único que lo ha implementado: Huawei utiliza el formato HEVC para sus videos en 4K desde el Mate 9 y continúa haciéndolo con el P10. La diferencia en peso, es notable: los videos en 4K grabados con el Mate 9 y el iPhone 7 Plus (que estoy usando con iOS 11 Beta), son mucho más ligeros; un video en 4K HEVC equivale a aproximadamente 200-220 MBs, comparándolo a los 370 – 400 MBs que pesa uno usando 4K h.264. Este mismo minuto, en Full HD? Aproximadamente 150 MBs.

Esto se debe a que el formato HEVC ha sido creado con el 4K / 8K y color 10 bits en mente. Cuando el h.264, estos formatos ni el uso de color 10 bit eran tan comunes como ahora, por eso la ineficiencia de este formato en lidiar con nuevas resoluciones y colores (son pocos los reproductores de video – VLC es uno de ellos – que pueden reproducir videos en 10 bit color, por ejemplo, lo que genera incompatibilidad en el mismo formato)

Que es HEVC? Archivos más livianos, para videos de mejor calidad

Qué es HEVC

A esto se resume la ventaja principal del formato HEVC: videos de mejor calidad, tamaño, en archivos mucho más pequeños. Si, son pocos los smartphones que ofrecen soporte para este formato – los iPhones a partir del iPhone 6S con iOS 11, y el Huawei Mate 9, P10 y P10 Plus – y este periodo de transición, como todo periodo de transición, traerá unas cuantas incomodidades. Por ejemplo, algunos servicios como Dropbox, o Google Photos, aún no ofrecen soporte completo a estos formatos1. Y sólo a partir de Skylake / Kaby Lake, por el lado de Intel, es que se ofrece la aceleración de compresión / decompresión de este formato.

Para los que editamos video: lo que podemos esperar, entonces, es que el proceso de renderizado del video tomará más tiempo si lo comparamos con h.264, pero terminaremos con archivos de mejor calidad, y menos peso.

Para usuarios de iPhones, iPads y smartphones? No notarán la diferencia, pues el “encoding” se produce en tiempo real, mientras estamos grabando algo. Es decir, el video que estamos grabando, ya estará en HEVC cuando iOS 11 salga al público en general, pues es el formato elegido por defecto. Lo mismo ocurre con las fotos, que en lugar de usar JPGs, se utiliza el HEIC para las fotos. Y cuando las queremos compartir con un dispositivo incompatible? Pues iOS 11 hace una conversión de formato en el instante.

Guerra de formatos. Triunfará HEVC por sobre VP9?

Todo esto nos lleva, nuevamente, a una guerra de formatos. Por un lado tenemos a Google apoyando su propio formato, VP9, que es de código abierto y ofrece resultados muy parecidos a los de HEVC. Un formato gana en unos aspectos, el otro gana en otros, y ambos nos dan resultados muy similares.

Sin embargo, VP9, al igual que el anterior formato, VP8, no ha conseguido un gran apoyo por fabricantes de hardware. No contar con decodificación / codificación ayudado por hardware, específicamente, hace que el procesador trabaje más y, por lo tanto, se consuman más recursos. En smartphones, esto es perjudicial, pues usar un formato no acelerado por hardware termina consumiendo mucha más batería. Y en PCs o Laptops, esto hace que todo el proceso tome mucho más tiempo. VP9 ha conseguido soporte de los nuevos procesadores de Intel (desde Skylake), pero en el lado móvil no hemos visto mucho soporte aún, y el tema es muy confuso. Algunos ofrecen soporte para decodificar (para poder verlo), pero no para codificarlo.

HEVC, por otro lado, está siendo implementado por completo en iOS 11 y con decodificación / codificación de hardware disponible en el iPhone 6S, SE y 7 – y futuros modelos. Esto es gigantesco, teniendo en cuenta que será el formato standard para todos los iPhones vendidos desde hace un par de años hacia atrás y a futuro. Con este tipo de soporte, Apple podría conseguir que HEVC se vuelva el standard de la era 4K / 8K, y hasta ahora, parece estarlo consiguiendo. Dejando de lado a esta empresa, sin embargo, la adopción / implementación de HEVC ha sido mayor. Importantes marcas como Nvidia, por ejemplo, ofrecen soporte completo para HEVC en sus tarjetas de video (de hecho, lo hacen desde el 2014, con la GTX 980 y 970). Intel ofrece soporte al formato desde Skylake, y con Kaby Lake, también tenemos soporte al 10 bit color de HEVC. Microsoft también ofrece soporte para HEVC en Windows 10, permitiendo a dispositivos con hardware acelerado reproducir el video en este formato con cualquier app. Y Huawei también hace uso de este formato en su Mate 9 / P10.

Todo parece apuntar, entonces, que HEVC se convertirá en el triunfante, a pesar de los esfuerzos de Google por impulsar VP9 (YouTube lo utiliza cuando usamos Chrome, por eso YouTube consume más recursos que otros navegadores – como Edge o Safari – aquí como deshabilitarlo) a toda costa.

Así que ahí lo tienen! Todos los detalles de qué es HEVC, por qué es importante, y por qué vale la pena usarlo!

  1. Google, por su parte, está intentando empujar su propio formato – VP9 – desde hace años, sin mucho éxito
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